Norte contra Sur

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La guerra civil norteamericana

    Los Estados Unidos de Norteamérica apenas llevaban «unidos» un poco más de ochenta años, cuando la nación fue sacudida por la guerra civil. Los bandos enfrentados eran los Estados del Norte, en contra de los recién formados Estados Confederados, integrados por once Estados del Sur que habían proclamado su independencia. Era en realidad la lucha entre dos tipos de economías totalmente distintas, una industrial-abolicionista por parte de los norteños, y otra agraria-esclavista por parte de los sureños. Esta guerra tuvo lugar entre 1861 y 1865, y tras cinco años de crueles enfrentamientos, la victoria fue para el ejército nordista liderado por el general Ulises Grant y el presidente Abraham Lincoln, frente a los regimientos sudistas comandados por el general Robert E. Lee.

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Inspirado en la Guerra de Secesión, Verne escribió varios de sus relatos. «Norte contra Sur» es la novela dedicada íntegramente a este acontecimiento. En ella, el autor evidencia sus simpatías por la causa abolicionista

    Cabe destacar que la literatura influyó también en el incremento de la tensión entre el Norte y el Sur durante el periodo previo a la guerra civil, con la aparición en 1852 de La cabaña del tío Tom, obra de la escritora abolicionista Harriet Beecher Stowe, que contribuyó a la divergencia política entre los Estados. Otro de los acontecimientos que agudizó la crisis, fue la rebelión de esclavos organizada en 1859 por John Brown, un mártir cuyos esfuerzos por acabar con la esclavitud fueron resaltados por Verne en varias de sus obras. Brown, el héroe de la liberación de la raza negra norteamericana, terminó ahorcado en el patíbulo, y su retrato lo hallaremos colgado en la galería de pinturas del Nautilus, junto al de Abraham Lincoln, como representantes de las causas libertarias propugnadas por el capitán Nemo.
La guerra civil marcó un hito en la historia de Estados Unidos, y ésta no pasó inadvertida para Verne, quien siempre fue atraído por los movimientos políticos y sociales de su época. Algunas de sus novelas fueron escritas con este tema como telón de fondo. El comienzo de La isla misteriosa, por ejemplo, tiene como marco a la Guerra de Secesión, cuando cinco prisioneros escapan usando un globo de una prisión federal en Richmond, en momentos que ocurría el conflicto.
El escritor también hace referencia a la contienda en De la Tierra a la Luna. Allí nos habla del Gun-Club, un círculo de notables artilleros fundado en Baltimore durante la guerra. Los miembros del club, dirigidos por su presidente Impey Barbicane (su carácter y fisonomía está inspirado en Abraham Lincoln), después de terminados los combates, conciben el proyecto de viajar a la Luna, usando un portentoso proyectil disparado por el Columbiad, un cañón de proporciones gigantescas.

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John Brown, mártir abolicionista que tras liderar una rebelión de esclavos en 1859, fue condenado a la horca. Su gesta agravó el conflicto de fondo que daría pie a la guerra civil norteamericana

    Otra de las historias del escritor en que aparece la Guerra de Secesión, es el relato corto Los forzadores de bloqueos, que cuenta las complicaciones que debe de afrontar un barco comercial que intenta intercambiar su cargamento de armas por algodón, un material que escaseaba en Europa debido a la conflagración norteamericana. El relato describe también la lucha de una joven que busca salvar del presidio a su padre, un periodista abolicionista.
De las obras citadas anteriormente, ninguna desarrolla la Guerra de Secesión como tema central. En todas ellas, el conflicto es usado como punto de partida o motivo de la trama. Sin embargo, fiel a su estilo, Julio Verne le dedicará una novela completa, «como era de esperarse», a esta confrontación. Bajo el título sugerente de Norte contra Sur, el autor nos presenta la dramática historia de un campesino antiesclavista, cuya granja ubicada en el Sur norteamericano, es saqueada por un grupo organizado de bandidos liderados por un antiguo contrabandista de esclavos, conocido por haber escapado impunemente de muchos crímenes anteriores.

Estados Unidos: emblema de la libertad

    Verne a lo largo de su prolífica producción literaria no pierde la ocasión de atacar la esclavitud y elogiar a aquellos que lucharon por abolirla, pero es la Guerra de Secesión la que le permite desarrollar con mayor énfasis su simpatía por Estados Unidos como tierra de libertad. Para él, la disputa entre federales y confederados, es «la guerra que ha producido el triunfo de la justicia y el derecho». El escritor galo se alinea del lado de los «nordistas, antiesclavistas, abolicionistas y federales», y se muestra contrario a ideas defendidas por los «sudistas, esclavistas, secesionistas y confederados».
Ante los ojos de Julio Verne, Estados Unidos no es sólo el país de la expansión económica y del progreso, es así mismo una tierra de libertad, visión que lo vincula a otros grandes admiradores franceses de Norteamérica de mediados del siglo XIX. En su opinión es esa libertad la que ha fundado el poderío de la nación yanqui, una tierra en donde el aparato represivo del Estado y las restricciones sociales son menores. Bajo tal perspectiva, es la tradición de la revolución de 1848 en Europa, democrática y republicana, la que le hace simpatizar con los pueblos que se enfrentan a las monarquías imperiales, y no la tradición sansimoniana, representada en sus obras por sociedades perfectas basadas en el trabajo común, el progreso industrial y la fraternidad.

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La mayor parte de la agricultura del sur de Estados Unidos en el siglo XIX estuvo dedicada al cultivo de algodón. Ésta se desarrolló en plantaciones que usaba como mano de obra a los esclavos negros. Preservar esta fuerza de trabajo es lo que condujo a los mandos sudistas a declarar la guerra a los nordistas que proclamaban la abolición de la esclavitud

    Para crear Norte contra Sur, el escritor francés no hace más que recoger las ideas de su medio social, ya que en la segunda mitad del siglo XIX, las sociedades industriales eran antiesclavistas, pero al mismo tiempo «racistas». La imagen favorable que se forma de Estados Unidos es por lo tanto un resumen de sus convicciones políticas. Este país de la libertad, cuya evolución se ha producido a causa de la emancipación de los negros, le complace, y sintoniza con su espíritu individualista de discretas simpatías libertarias.
Parece que la actitud en contra de la esclavitud de aquella época, fuera más por la degradación moral que representa para los blancos partidarios de los derechos humanos, que por la propia condición servil de los negros. Los esclavos y los criados de color, son considerados como seres inferiores de mentalidad infantil, por eso, en Norte contra Sur, los negros liberados por el «amo generoso que se preocupa por su bienestar», rompen su cédula de liberación para poder continuar a su mando. Situación que se repite en La isla misteriosa, cuando Nab, un joven criado negro al servicio de Cyrus Smith, quien luego de haber sido declarado «hombre libre» por el bondadoso ingeniero, decide permanecer junto a él desafiando los peligros de su aventura, puesto que siempre fue tratado de igual a igual por sus compañeros.
La ideología política de Verne en torno a la esclavitud queda de manifiesto en Norte contra Sur al referirse a James Burbank, el abolicionista propietario de la finca Camdless Bay: «Sus negros le eran absolutamente fieles, y él esperaba, con suma impaciencia, que las circunstancias le permitieran liberarlos». Y en otro pasaje opina que «luchar por esa causa, era combatir por la liberación de una raza humana y, en suma, por la libertad». Su calificación de la guerra también es contemplada en la novela al considerarla como una «guerra lamentable y gloriosa para siempre». Gloriosa para el escritor, en el sentido que acabó con la esclavitud de los negros norteamericanos; aunque la verdadera lucha por sus derechos civiles se ganará todavía un siglo después, en la década de 1960, mientras que el Apartheid de África del Sur será abolido completamente recién en 1991.

Características y estructura de la obra

    Norte contra Sur fue publicada por entregas sucesivas en el Magasin d’Education et de Récréation, del 1 de enero al 1 de diciembre de 1887. En mayo aparece en formato de libro la primera parte, y a inicios de noviembre el segundo volumen. A mediados de este mes es publicada la versión completa en edición doble junto con las ilustraciones de Léon Benett. Norte contra Sur fue escrita entre 1885 y 1886, época en la que Julio Verne manifiesta una tendencia a escribir sobre temas políticos, ya que en 1887 publica además El camino de Francia y Gil Braltar.
No sorprende entonces que el escritor se presente a las elecciones para concejal de la ciudad de Amiens en 1888, atraído, según sus palabras por la «administración pública» y no por intereses políticos de algún partido. Su gestión como miembro de la comisión que tiene a su cargo la educación, las bellas artes, los museos, el teatro y las fiestas, será reconocida por los ciudadanos que lo reeligirán durante tres periodos más.

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Grabado que representa la confrontación entre nordistas y sudistas

    Norte contra Sur es también el libro que ayudó a Julio Verne a luchar contra la depresión. Fue el compañero de las semanas y los meses posteriores a la agresión de su sobrino que lo dejó semi-cojo, y al fallecimiento de su madre y el de su editor Hetzel. Se trata de una ambiciosa saga del viejo Sur norteamericano durante la Guerra de Secesión. Su historia transcurre en Florida y la protagoniza un nordista que posee esclavos y que está a la espera del momento en que pueda liberarlos. En la obra, el autor aprovecha la ocasión para dar rienda suelta a los sentimientos que le inspira la esclavitud y a su no disimulada simpatía por la causa abolicionista.
No obstante, es necesario indicar que Verne deja entrever variadas citas racistas en algunos pasajes de la novela. Con respecto a los esclavos, un personaje partidario de la esclavitud expresa que «un negro debe formar parte del dominio con los mismos títulos que los animales o los instrumentos de cultivo (…) los negros que no son esclavos va contra natura». Texar, el contrabandista del relato, es presentado como el líder de los hombres más detestables de la ciudad. El peligroso esbirro era un «español de nacimiento que no desmentía su origen». Entre los adeptos a Texar, se halla también un grupo de indios semínolas, quienes, tras haber sido derrotados y prácticamente exterminados, se dedican al asalto y al saqueo de bienes privados.
Norte contra Sur fue laureada por la Academia Francesa de Literatura por su aporte a la educación y la cultura. Su argumento, dedicado totalmente a reflejar el acontecimiento más importante de la historia norteamericana de aquella centuria, se podría resumir en una advertencia ya estipulada en su obra París en el siglo XX: «Mira a los norteamericanos y esa guerra espantosa de 1863».

Personajes

  1. James Burbank, 46 años. Rico colono, dueño de Camdless Bay, una plantación de tres mil hectáreas.

  2. Gilbert Burbank, 24 años. Hijo de James al servicio del ejército federal pronto a atacar Florida.

  3. La señora Burbank, esposa de James.

  4. Diana, «Dy». Hija pequeña de Burbank, 6 años.

  5. Texar, 35 años. Jefe del partido avanzado de los esclavistas de la Florida.

  6. Squambó, indio semínola al servicio de Texar.

  7. Zermah, 31 años. Negra esclava sirvienta de James Burbank.

  8. Mars, 35 años. Marido de Zermah y compañero de Gilbert en el ejército federal.

  9. Edward Carrol, cuñado de James Burbank, encargado de la contabilidad de la plantación.

  10. Walter Stannard, viudo y amigo de James Burbank. Reside en Jacksonville.

  11. Alice Stannard, 19 años. Hija de Walter y prometida de Gilbert.

  12. Perry, administrador general de la plantación. Partidario de la esclavitud.

  13. Pigmalión, «Pig», negro esclavo de 20 años. Ridículo, vanidoso, perezoso, al cual, por bondad, sus amos pasaban muchas cosas.

  14. El señor Harvey, corresponsal de James Burbank.

  15. John Bruce, empleado del señor Harvey.

Portadas de ediciones francesas

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Portadas de ediciones castellanas

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El argumento

    Durante el tiempo de la Guerra Civil de los Estados Unidos, cerca de Jacksonville, Florida, vive James Burbank, quien, aunque habita en el Sur, nació en New Jersey, un Estado del Norte, y hacía veinte años que fue a establecerse en su plantación conocida como Camdless Bay junto a su familia. Dada su procedencia nordista, era partidario de la abolición de la esclavitud y esperaba la intervención de las tropas federales en Florida para liberar a los setecientos esclavos que trabajaban en su plantación, una situación que incomodaba a sus vecinos.
Entre los rivales de James, destaca Texar, un antiguo contrabandista de esclavos de origen español. Tiempo atrás, Texar y Burbank asistieron a una subasta de esclavos y entre ambos se disputaron a Zermah, una negra a quien Burbank quería como nodriza para su pequeña hija Dy. Finalmente Burbank compra a Zermah junto a su marido Mars; además, Texar había sido arrojado varias veces de su dominio, por ser un hombre de reputación sospechosa. De ahí el rencor de Texar hacia Burbank y su familia.
Texar era conocido en Florida por haber escapado impunemente a muchos crímenes, mediante coartadas hábilmente realizadas. Como defensor declarado de la esclavitud, Texar intentaba en plena guerra, derribar a las autoridades de Jacksonville. Una vez convertido en el dueño del condado, tendría el campo libre para ejercer sus venganzas personales con ayuda de sus compinches y de varios indios semínolas. Buscaba cobrar venganza contra Burbank, pues estaba casi seguro que su hijo prestaba servicio al ejército federal.

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a) Texar acusa a James Burbank de ser nordista b) James Burbank declara la libertad de sus esclavos

    Los magistrados presionados por Texar, ordenan que Burbank se presente ante el Palacio de Justicia de Jacksonville para responder a las graves acusaciones de ser nordista y antiesclavista. Burbank reconoce su posición, y admite además que su hijo era parte de la confabulación, por lo que decide abolir la esclavitud de sus esclavos, hecho que nunca había ocurrido en ningún Estado del Sur.
La muchedumbre enfadada y liderada en secreto por Texar ataca Camdless Bay, pero James Burbank junto a sus esclavos deciden enfrentarlo a pesar de la inferioridad numérica y de armas. Sin embargo, con la ayuda de John Bruce pueden escapar por un pasadizo secreto, Alice, la Sra. Burbank, Dy y Zermah. Pero en plena lucha se escuchan cañonazos provenientes de las baterías de Jacksonville, señal de la llegada del ejército federal a la ciudad y alerta para la retirada.
La plantación quedó devastada y los negros dispersados, mientras que Dy y Zermah son raptadas por Texar al intentar escapar a través del túnel. Ambas son llevadas por el indio Squambó a la Ensenada Negra, una sombría y recóndita laguna que servía de refugio al español. Mientras James Burbank y Edward Carrol intentaban buscar a Texar explorando los islotes y orillas del río san Juan, sin éxito alguno, aparecen repentinamente Gilbert y Mars, quienes habían abandonado su flotilla arriesgando sus vidas.
La flota federal no avanzaba por la falta de agua en el río, por lo que Gilbert y Mars planeaban volver a ella antes del amanecer. Pero ambos son descubiertos por hombres de Texar que logran capturar a Gilbert y éste no puede negar las acusaciones del español y es condenado a muerte. El Comité corrupto declara culpable a James de conspiración junto a su hijo, siendo encarcelado y condenado a muerte también.

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a) El ataque a la plantación de Camdless Bay b) Zermah y Dy son raptadas por Texar y el indio Squambó

    Al amanecer del día del fusilamiento, la flota federal, gracias a la subida de las aguas, estaba alineada frente a Jacksonville. En pocos minutos la milicia evacuó la ciudad y aparece Mars a quien se creía ahogado. Los ex magistrados recuperaron su usurpada autoridad y padre e hijo son liberados, mientras que Texar es capturado y éste decide no admitir la autoría del secuestro de la hija y criada de James Burbank.
Con todas las evidencias, se organiza una expedición en búsqueda de Zermah y Dy. Durante las pesquisas, Gilbert y Mars logran encontrar el refugio del español y encuentran una nota dejada allí por Zermah el 22 de marzo, la que indica que fue Texar quien las capturó ordenando llevárselas a la isla Carneral, ubicada en los pantanosos terrenos de los Everglades.
Más adelante encontraron los rastros de una tropa que bajaba hacia los Everglades. Eran unos doscientos soldados nordistas que querían vengar la muerte de varios oficiales asesinados por una banda de confederados destinados a organizar el bloqueo del litoral. Ellos también perseguían a Texar quien era autor de la emboscada llevada a cabo el 22 de marzo en Kissimmee, lugar situado a unas doscientas millas de donde mantenía prisioneras a Zermah y Dy.
¿Pero cómo es posible que Texar pueda estar en dos sitios a la vez? Se pensaba que el español no podía ser el autor del ataque a las canoas federales, pues aún se encontraba en la Ensenada Negra. No obstante, Zermah pudo reconocer que dos personas hablaban con la misma voz del otro lado de la pared en que estaba cautiva. Había descubierto su secreto, ¡se trataba de dos hermanos gemelos que utilizaban su extraordinaria semejanza física como coartada para encubrir sus múltiples delitos! Pero el haber visto a los hermanos Texar a la vez, significaba para ella la pena de muerte.
Ante su angustiosa situación, Zermah intentará escapar del reducto en que se halla encerrada, y lo logra usando un cuchillo con el que perfora la pared. En un acto heroico, durante su fuga, se lanza a un río infestado de cocodrilos evadiendo las incesantes balas disparadas por Texar y sus hombres. Mas cuando las fugitivas estaban a punto de ser capturadas, providencialmente se aparece el destacamento federal que buscaba a Texar, consumándose de este modo su captura.

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a) Una columna de oficiales federales destinados a encontrar a Texar b) Zermah y Dy escapan de la «Ensenada Negra» donde estaban cautivas

    En el momento de ser fusilado uno de los Texar, el otro, enterado de la condición del primero, se reúne con él en un acto de lealtad. Ambos se atribuyeron la matanza de los federales en Kissimmee. Con el fin de identificar al verdadero Texar, Zermah adujo que éste tenía tatuado un brazo, pero luego de inspeccionarlos, se comprueba que lo tenían ambos. Así, cogidos de la mano, los hermanos decidieron morir fusilados juntos.
Pasados todos los incidentes, todos volvieron a Camdless Bay y la plantación recuperó la normalidad. Los beligerantes aún lucharían tres años más. En 1863, Abraham Lincoln abolirá la esclavitud, aunque la guerra culminará todavía en 1865, cuando el general Lee se rinde con su ejército ante el general Grant. Fueron cinco años de lucha implacable entre el Norte y el Sur, donde murieron más de medio millón de hombres, pero el fin supremo que motivó la guerra se obtuvo, al quedar abolida para siempre la esclavitud en América del Norte.

Bibliografía

 

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(Lima, Perú, 1977). Vice-presidente de la Sociedad Hispánica Jules Verne. Ingeniero Industrial. Docente pre-universitario de Matemática. Desde 2004 es propietario y administrador del sitio web "Julio Verne, el más desconocido de los hombres". Es uno de los vernianos más activos en Latinoamérica. Ha escrito artículos sobre el autor que ha publicado en su sitio. También ha traducido al castellano varios textos inéditos del novelista francés.

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